¿Qué es Blockchain?

Traducido al español como “cadena de bloques” es un tipo de base de datos o colección de información. Lo que caracteriza a blockchain es que la información se encuentra almacenada en los llamados “bloques” que están entre sí conectados a través de complejos protocolos criptográficos (“cadenas”). Esto hace que sea casi imposible comprometer los datos almacenados en este sistema. ¿Por qué? Porque cualquier cambio en un bloque corrompe inmediatamente los datos de otros bloques, lo que pone en alerta al sistema. Esto hace que la cadena de bloques sea inviolable. Los datos registrados previamente pueden actualizarse pero no modificarse retroactivamente. Esto es: toda la información se puede rastrear gracias a una marca de tiempo, volver a verificar en cualquier momento y puede servir como una especie de huella digital.

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Blockchain tiene algunos otros detalles que lo distinguen de otras bases de datos tradicionales. Estos, a menudo, se consideran sus tres pilares:

  1. Inmutabilidad
  2. Descentralización
  3. Transparencia

Estos son los cimientos de la cadena de bloques en sí, pero también las cosas que garantizan que las criptomonedas construidas con cadenas de bloques sean seguras. Es seguro decir que no se puede comprender realmente la tecnología blockchain sin comprender estos principios. Echemos un vistazo a cada uno de ellos.

1. Inmutabilidad

La inmutabilidad significa que algo no se puede cambiar una vez que se ha creado. Esta es la propiedad de un bloque agregado a la cadena: una vez que es parte del sistema, no se puede modificar más.

Esto se logra mediante un proceso llamado hash. El hash toma algunos datos y da una determinada salida llamada suma de comprobación. Cada vez que aplica un hash a los mismos datos utilizando el mismo algoritmo, obtendrá el mismo resultado, que sirve como firma digital. La mayor ventaja del hash es que no se puede realizar ingeniería inversa: no se puede tomar un hash y obtener la información que se utiliza para producirlo.

En una cadena de bloques, el hash se produce utilizando tanto la información del bloque actualmente en uso como el bloque anterior de la cadena. Esto los vincula: si alguien intenta cambiar los datos en un bloque, todos los hashes cambian, inutilizando el resto de los datos. Dado que los hashes ya no son válidos, la cadena de bloques rechaza el cambio intentado.

En otras palabras, esto garantiza la integridad de los datos. Por supuesto, la información se puede actualizar, pero esto se agrega a un nuevo bloque. Esto asegura que pueda rastrear su historial de manera confiable y sirve como prevención de fraude. Además, puede servir como prueba de fraude: puede probar quién hizo qué y cuándo, convirtiéndose en una fuente imparcial de información. Por supuesto, el hecho de que alguna información esté en la cadena de bloques no significa que sea cierta, pero en este caso, alguien que cometió un error no puede cubrir sus huellas.

2. Descentralización

La descentralización es la transferencia de autoridad y responsabilidad de una autoridad central única a todos los participantes. En una cadena de bloques, esto significa que nadie puede actuar como jefe. Cada participante está en pie de igualdad con los demás.

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Por supuesto, esto no se implementa tan fácilmente en el mundo real. Hay consideraciones importantes, como la táctica de algunas personas de crear varias identidades y así aumentar su capacidad en la toma de decisiones. Esta es en realidad una forma de manipulación bien conocida llamada ataque Sybil. Para evadir tales posibilidades, además de permitir que las personas mantengan su privacidad hasta cierto punto, la cantidad de poder que ejerce en una red blockchain depende de otros factores. Estos varían según el algoritmo de consenso: en Bitcoin depende de su poder computacional, pero en otros como Cardano o Ethereum 2.0 depende de la cantidad de monedas que tenga.

Hay varios beneficios de la descentralización:

Comunicación entre pares: no hay intermediarios. Si desea enviar dinero a alguien a través de la red Bitcoin, hágalo directamente, no necesita de un tercero como los bancos u otros servicios financieros centralizados.

Seguridad: dado que los datos no se almacenan en un solo lugar, sino que se comparten entre todos los participantes, realmente no se puede piratear una cadena de bloques.

Conciliación de datos: con todos los datos en un solo lugar y distribuidos entre los participantes, cualquier dato incorrecto (ya sea por un error honesto o como un intento malicioso) se puede reconocer y corregir rápidamente.

Eficiencia: si un nodo, o participante, tiene que actualizar su sistema, o se ha cortado la energía, la red puede seguir funcionando como de costumbre. Esto se debe a que no depende de una persona o incluso de un grupo de personas.

Confianza: gracias a todos los factores anteriores, así como a la inmutabilidad de blockchain, no es necesario conocer a nadie más en la red para saber que funcionará bien.

Estos beneficios encajan entre sí y crean el famoso entorno de blockchain que apunta a  la justicia y la igualdad.

3. Transparencia

Cualquiera puede ver cada transacción y toda la información relacionada a través de los llamados exploradores de bloques.

Sin embargo, esto no significa que esta información pueda rastrearse fácilmente hasta la persona o empresa responsable. No está obligado a compartir su información personal con nadie cuando usa Bitcoin, por ejemplo (los exchanges de criptomonedas trabajan de otra manera). Se le asigna una billetera con su propia dirección, y esa dirección es la información almacenada en el bloque cuando transfiere fondos hacia y desde la billetera.

Pero “difícil de rastrear” no significa imposible: muchas empresas que usan blockchain, por ejemplo, exchanges, mantienen sus direcciones de billetera públicas para que pueda ver sus transacciones. Este es un aspecto importante, ya que agrega un nivel de responsabilidad que era casi inaudito antes de blockchain.

Algo similar también se aplica a las personas. Si ha pasado por el proceso Know-Your-Customer (KYC, conozca a su cliente) para registrarse en un exchange, la dirección de su billetera en el exchange estará vinculada a su nombre y otra información. Esta información aún no será visible en la propia cadena de bloques, puede obtenerse del intercambio, ya sea como parte de un proceso regulatorio (por ejemplo, si se sospecha de actos maliciosos) o mediante piratería y otras infracciones.

¿Cómo funciona blockchain?

Comprender los pilares de blockchain ayuda a desentrañar la tecnología. Ya hemos establecido que es una base de datos transparente, inmutable y descentralizada. Todos los participantes tienen acceso a ella, lo que lo hace distribuido. Entonces, cuando desea hacer un cambio, por ejemplo, enviar algunos BTC a un amigo, sucede lo siguiente:

Crea una transacción. Agrega toda la información relevante como quién recibe el BTC y cuánto.

Paga la tarifa de la red. Esto es parte de la recompensa de los mineros por incluir su transacción en el siguiente bloque.

Su transacción se agrega a un bloque. Este bloque es creado por el participante que ganó el derecho a hacerlo, dependiendo del algoritmo de consenso (mineros, validadores, etc.). Cuanto mayor sea la tarifa de la red, es más probable que se le incluya antes que a otros, por lo que su transacción podría realizarse más rápido.

El bloque se agrega a la cadena de bloques. Primero pasa por el proceso de hash mencionado anteriormente. Y una vez que se agrega el bloque, ya no puede cambiarlo (lo que también significa que no puede revertir su transacción a menos que el destinatario decida devolver sus fondos).

Source: Wikimedia Commons

El proceso de agregar un bloque a la cadena depende de otro factor llamado algoritmo de consenso. Se utilizan para decidir qué participante puede agregar el siguiente bloque (y recibir las recompensas). Hay varios algoritmos de consenso diferentes, pero dos de los más comunes son:

Proof of Work (PoW): utilizado por Bitcoin, implica resolver un rompecabezas (también conocido como “minería”). El primer participante o minero en resolverlo y dejar que todos los demás sepan, es el que agrega el bloque y recibe la recompensa.

Proof of Stake (PoS): utilizada por la próxima versión de Ethereum, los participantes que toman decisiones se conocen como validadores y se eligen por la cantidad de monedas que tienen. Los validadores deben apostar una parte de las monedas que poseen para ser elegidos para agregar un bloque y recibir la recompensa, y si intentan actuar maliciosamente, pierden su apuesta.

Un participante en la red también se llama nodo. Hay tres tipos principales de nodos:

  • Los clientes ligeros conservan solo una copia superficial de la cadena de bloques, que incluye únicamente la información básica que pueden necesitar, ya que la cadena de bloques en sí tiende a ser muy grande.
  • Los nodos completos son aquellos que guardan una copia completa de la cadena de bloques y, por lo tanto, tienen acceso a toda la información almacenada en ella, independientemente del tamaño.
  • Los mineros o validadores son nodos que pueden obtener el derecho a verificar transacciones, según el mecanismo de consenso de la red.

¿Quién inventó blockchain?

La primera blockchain se lanzó en 2009 como la tecnología que sustenta Bitcoin, hecha por una persona o grupo de personas bajo el nombre de Satoshi Nakamoto. Sin embargo, fue esbozada por primera vez casi dos décadas antes, en 1991, por los investigadores Stuart Haber y W. Scott Stornetta. Durante los siguientes 18 años, otras innovaciones tecnológicas (como la teoría de cadenas aseguradas criptográficamente de Stefan Konst de 2000) hicieron posible a blockchain y así generar su primera implementación en el mundo real.

Se considera que blockchain se separó de Bitcoin en 2014 y, a partir de entonces, la tecnología a veces se denomina blockchain 2.0. Esto significa que se utiliza para fines distintos de Bitcoin, como otras criptomonedas o directamente otros usos.

Blockchains públicas vs privadas

Todas las propiedades mencionadas en esta guía son específicas de las llamadas cadenas de bloques públicas. Estas cadenas de bloques tampoco tienen permiso, lo que significa que cualquiera puede convertirse en el nodo que desee sin temor a la censura, ya que simplemente no hay autoridad para prohibir esto.

Sin embargo, con el ascenso de blockchain 2.0, algunas empresas necesitaron utilizar la tecnología para sus propios fines. En la mayoría de los casos, no hay ninguna razón por la que los datos almacenados en la cadena de bloques de la empresa deban ser visibles públicamente. De aquí es de donde provienen las llamadas blockchains privadas.

Como su nombre lo indica, las cadenas de bloques privadas no están disponibles para todos. Suelen estar reservadas para la empresa y sus socios. Por ejemplo, en la industria de la cadena de suministro, sólo las personas que están vinculadas de alguna manera a la carga que se rastrea accederán a la cadena de bloques. Simplemente no hay necesidad de que el público en general acceda a la información almacenada en ella, especialmente porque puede ser confidencial y debe estar protegida.

La mayoría de las cadenas de bloques privadas también están autorizadas. En otras palabras, una autoridad (generalmente el jefe de la empresa) puede establecer quién puede realizar cambios en la cadena de bloques y quién sólo puede leer los datos registrados. Muy a menudo estas cadenas no están descentralizadas, simplemente porque no es necesario.

Cómo invertir en tecnología blockchain

Hay dos formas principales de invertir en tecnología blockchain:

Comprando criptomonedas. Cuando la red blockchain introduce un nuevo concepto, mejora u otro cambio significativo, el precio de su moneda a menudo sube. No solo puede generar ingresos de esta manera, sino que poseer cantidades decentes de ciertas criptomonedas también le otorga derechos de voto en la cadena de bloques. Esto no es diferente a poseer acciones.

A través de acciones. Existen empresas establecidas que tienen soluciones blockchain como parte de su oferta y a menudo, estas son opciones de menor riesgo. También puede invertir en startups de blockchain que se han hecho públicas.

Otras formas de invertir incluyen participar en crowdfunding (ICO e IEO), acciones de centavo de blockchain y fondos de riesgo. El tipo que elija dependerá de su propia apertura al riesgo y de la cantidad de fondos de los que esté dispuesto a desprenderse.

Cómo usar blockchain

Cuando se trata de usar blockchain para criptomonedas, el proceso es bastante sencillo. Todo lo que necesita hacer es obtener la dirección a la que está enviando sus fondos, ingresarla en la opción 'enviar' de su billetera, establecer la tarifa de red que desea pagar y esperar la confirmación. Recibir fondos es aún más fácil, ya que no tiene que hacer nada.

Si necesita rastrear la información almacenada en la cadena, necesitará acceso al explorador de bloques de blockchain. El explorador más utilizado para Bitcoin es Blockstream.info, mientras que para Ethereum la gente elige Etherscan.io. Este último también se usa para todas las monedas creadas en la red Ethereum, lo que la convierte en una ventanilla única para todas las cosas en Ethereum.

El uso de blockchain para convertirse en un participante en la toma de decisiones dependerá del tipo de cadena. Para las basadas en PoW, deberá poseer hardware de minería y estar dispuesto a cubrir los altos costos de electricidad. En las redes PoS, tendrá que poseer una cantidad decente del token nativo de la red y estar dispuesto a apostar al menos una parte de él. Para obtener información más detallada, consulte la documentación de la red, encontrará todo lo que necesita saber en detalle.

Casos de uso de blockchain

Blockchain se utiliza hoy en día en muchas industrias. La principal similitud que comparten es que todos se benefician de las propiedades de inmutabilidad y transparencia. 

Así es como blockchain mejora los negocios en ciertas industrias:

Cadena de suministro: al sufrir largos y pesados ​​rastros de papel, la industria de la cadena de suministro se beneficia de blockchain porque elimina la necesidad de que todos los participantes tengan sus propias copias de todo. Con una fuente de información única e inmutable, la conciliación de datos se vuelve mucho más rápida y elimina la necesidad de terceros innecesarios.

Seguro: otro caso en el que la conciliación de datos es importante, blockchain permite que todos los participantes vean qué hizo quién. Esto evita el fraude de seguros y acelera todos los procesos.

Banca: blockchain permite pagos internacionales más rápidos y eficientes, pero también agrega una nueva capa de transparencia y responsabilidad a las finanzas tradicionales. Esta es la razón por la que muchos bancos están investigando sus propias monedas digitales de banco central (CBDC).

Cuidado de la salud: la pandemia de coronavirus ha demostrado la necesidad de acceso a la información de salud. Al usar blockchain, los usuarios pueden decidir con quién compartir su información, lo que incluye el estado de vacunación, si han tenido o no Covid y si están en riesgo, es decir: toda la información que puede ayudarlos a llevar una vida más normal, como ir a conciertos y eventos, si son saludables.

Farmacia: los productos farmacéuticos a menudo se falsifican y/o se venden en el mercado negro, lo que puede ser extremadamente peligroso. Ser capaz de rastrear un artículo desde su producción hasta el momento en que llega al usuario final puede ayudar a prevenirlo, además de verificar si está vencido.

Gobierno: el fraude electoral es un problema generalizado a nivel mundial que blockchain puede ayudar a combatir. Esta es la razón por la que muchos países están considerando implementar un sistema de votación basado en blockchain que no pueda manipularse a favor de ningún partido.

Arte: quizás el ejemplo más conocido son los NFT. Poseer un NFT es poder demostrar que posee un artículo digital original, algo así como la diferencia entre poseer una pintura original y solo tener una impresión de esta.

Juegos: similar al arte, los NFT llevan la propiedad a un nivel completamente nuevo, por lo que los juegos de recolección están prosperando gracias a la tecnología.

Esta no es una lista exhaustiva de posibles beneficios, pero es un buen punto de partida para comprender en qué es bueno blockchain.

Mitos comunes sobre blockchain

A blockchain le siguen algunos mitos generalizados perpetrados por la falta de comprensión. Aquí, les echaremos un vistazo y explicaremos la verdad.

Bitcoin = cadena de bloques. Uno de los mitos más comunes asume que Bitcoin y blockchain son lo mismo. Falso. Los dos se originaron juntos, pero por un lado surgió la criptomoneda y por otro, la tecnología blockchain, que ha encontrado muchos otros casos de uso.

Blockchain usa mucha electricidad. Esto sólo es cierto para los algoritmos de consenso de PoW. Las cadenas de bloques que utilizan otros mecanismos de consenso no gastan más electricidad que muchas otras tecnologías.

Blockchain es lento. Si bien las transacciones de Bitcoin son mucho más lentas que otros procesadores de pagos fiduciarios, esto se debe al tiempo de bloqueo establecido (cuenta con una capacidad muy limitada). Muchas otras cadenas de bloques son mucho más rápidas, incluso pueden procesar miles de transacciones por segundo.

Blockchain no es lo suficientemente maduro para el mercado de capitales. Muchas empresas ya están usando blockchain: Forbes tiene una lista anual de Blockchain 50, en la que se muestran las empresas con ingresos de más de mil millones de dólares al año.

Todas las transacciones son visibles públicamente. Si bien esto es cierto, esto no significa que se pueda rastrear fácilmente hasta usted si toma algunas medidas básicas de privacidad.

Conclusión

Aunque blockchain tiene muchas características relativamente intrincadas, no tiene por qué ser difícil de entender. La complejidad de la tecnología es su mayor fortaleza, ya que garantiza seguridad, transparencia y accesibilidad sin sacrificar la democracia y la igualdad.

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